John Horton Conway sistema de números surrealistas

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Muere John Horton Conway (1937-2020) creador del sistema de números surrealistas. John Horton Conway , uno de los grandes comunicadores matemáticos y matemáticos del último medio siglo, murió a la edad de 82.

John Horton Conway sistema de números surrealistas
John Horton Conway sistema de números surrealistas

Juego de la vida de Conway

Hace apenas una semana, como parte de su educación en el hogar en cuarentena, presenté a mi hija Lily, de siete años, al famoso Juego de la vida de Conway . 

En comparación con las otras cosas que hemos estado haciendo, como fracciones y triángulos rectángulos y la propiedad distributiva de la multiplicación, el Juego de la Vida fue un gran éxito

Lily pasó una hora completa pegada a la pantalla, observando cómo evolucionaban los patrones, tratando de adivinar cuando finalmente morirían. Entonces este niño de primer grado sabía quién era John Conway cuando le conté la triste noticia de su fallecimiento.

John Horton Conway sistema de números surrealistas

“¿Murió por el coronavirus?” Lily preguntó de inmediato.

“Lo dudo, pero lo comprobaré”, dije.

Posible causa fue el coronavirus

Aparentemente fue el coronavirus. Sí, el fragmento de matemática autorreplicante que ahora está aterrorizando a toda la raza humana, en parte porque aquellos en el poder no podían o no entenderían el crecimiento exponencial. Conway es quizás la víctima más distinguida de este asqueroso hasta ahora.

Lamentablemente, nunca conocí a Conway, aunque asistí a algunas de sus conferencias tremendamente populares y entretenidas. 

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Su Libro de los Números (en coautoría con Richard Guy, quien falleció recientemente a los 103 años) me causó una gran impresión cuando era adolescente.

Trabajé en cada página, jadeando en gemas como e π√163 (“no, no puedes hablar en serio …”), avergonzado de aprender tanto de un libro “divertido y popular”, pero agradecido por mi ignorancia de tan básico las cosas finalmente se estaban remediando.

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Logros de John Horton Conway

Un poco como Pascal con su triángulo o Möbius con su tira, Conway estaba destinado a ser mejor conocido por el público no por sus ideas “más profundas” sino por sus más accesibles, aunque para Conway, un proveedor principal de rompecabezas para Martin Gardner por décadas, la frontera entre lo serio y lo recreativo puede haber sido más borrosa que para cualquier otro matemático contemporáneo. 

Conway inventó el sistema de números surrealistas , descubrió tres de los 26 grupos simples esporádicos , fue instrumental en el descubrimiento de la monstruosa luz de la luna , e hizo muchas otras cosas que los bloggers más calificados de lo que explicaré en los próximos días.

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Más cerca de mi timonera, Conway junto con Simon Kochen se metieron en los cimientos de la mecánica cuántica en 2006, con su “Teorema del libre albedrío”, un resultado que a Conway le gustaba resumir provocativamente como “si los experimentadores humanos tienen libre albedrío, entonces también lo hacen las partículas elementales ellos miden”

Confieso que no era un fanático en ese momento, en parte porque el teorema de Conway y Kochen era realmente sobre “aleatoriedad recién generada”, en lugar de libre albedrío en algún sentido relacionado con la agencia, pero también en parte porque ya conocía el punto conceptual en cuestión, pero lo había considerado folklore (véase, por ejemplo, mi revisión de 2002 de A Wolf of Science of Stephen Wolfram ). 

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Con el tiempo, sin embargo, el empaque del “Teorema del libre albedrío” creció en mí. Al igual que con el El teorema de la no clonación y otras simplezas simples, a veces vale la pena tomar un poco de folklore y darle un nombre claro y un referente.

Recuerdos de unos de sus seguidores

En una conferencia de Conway a la que asistí, alguien lo desafió a que su clasificación propuesta de nudos funcionara solo en casos especiales. “¡Oh, por supuesto, esto solo clasifica el 0% de los nudos, pero el 0% es un comienzo!” él respondió de inmediato, a los rugidos de la audiencia. Esa es solo una línea que recuerdo, pero casi todo lo que salió de su boca tenía un sabor similar. Noté que parte de eso estaba en la entrega.

Como bromista matemático y enigma que podía deleitar y educar a cualquiera, desde un medallista de Fields hasta un estudiante de primer grado, Conway no tenía igual. Para nadie más se me ocurre, posiblemente en toda la historia, el entretenimiento y la profundidad matemática tan estrechamente unidos. Aquí hay una vida bien vivida.

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Siéntase libre de compartir sus propios recuerdos de Conway en los comentarios.

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